El camino de Los Leones al oro

Mientras el viernes 5 de agosto la delegación argentina partía vestida de gala hacia el Maracaná para vivir la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos, Los Leones se quedaron viendo como los fuegos artificiales iluminaban el cielo de Río de Janeiro por televisión. Es que al otro día (sábado 6 de agosto), a las 10 de la mañana, comenzaba la recta final hacia el olimpo, de un camino que empezó a construirse hace años.

Se podría establecer como fecha de inicio el 2001, cuando Juan Ignacio Gilardi, Lucas Rey y Matías Paredes fueron subcampeones del mundo junior. O también en el 2005, cuando Pedro Ibarra, Juan Martín López, Matías Rey, Lucas Rossi, Manuel Brunet, Facundo Callioni, Lucas Vila y Juan Manuel Saladino se consagraron en Rotterdam. Lo cierto es que en enero de 2016, Los Leones desembarcaron en Mar del Plata para hacer la primera de las cuatro pretemporadas previas a los Juegos Olímpicos. Allí se juramentaron que en Río de Janeiro jugarían los ocho partidos del torneo. Y lo logaron.

Holanda, uno de los máximos candidatos a llevarse el título, fue el primer obstáculo. Allí se vieron los primeros destellos de convicción en un equipo que, de ir perdiendo 3 a 1, remontó la historia con goles de Lucas Vila y Matías Paredes y se llevó un empate en la primea presentación.

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Dos días más tarde (lunes 8 de agosto), llegó el primer grito de victoria frente a Canadá, con dos goles de Gonzalo Peillat y otro de Matías Paredes, para concretar el 3 a 1 final.

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La mañana del 9 de agosto, Los Leones recibieron el único cachetazo del torneo. Ni el gol de Gonzalo Peillat ni la gran cantidad de oportunidades para descontar la desventaja, alcanzaron para que Argentina evitara la victoria de India por 2 a 1.

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Frente al desafío de dar vuelta la página para que no se derrumbe el sueño, estaba ni más ni menos que Alemania, el bicampeón olímpico. Tras ir perdiendo por 3 a 1, con goles de Pedro Ibarra, Gonzalo Peillat y Matías Rey (el primero había sido de Lucas Vila), Los Leones se llevaban una histórica victoria para encaminar su clasificación. Sin embargo, a segundos del final, los alemanes igualaron el resultado en 4 a 4.

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El último duelo del grupo ante Irlanda (viernes 12 de agosto), era a todo o nada. Y ahí aparecieron Los Leones para seguir dándole vida a sus ilusiones, llevándose la victoria por 3 a 2, con goles de Gonzalo Peillat en dos oportunidades y de Juan Saladino.

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El domingo 14 de agosto al mediodía, Los Leones quebraron para siempre la barrera de la historia. Es que por primera vez en la rama masculina, el hockey sobre césped argentino se instaló en las semifinales de los Juegos Olímpicos, tras imponerse ante España por 2 a 1, con goles de Gonzalo Peillat y Juan Manuel Gilardi.

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El juramento que se habían propuesto de jugar ocho partidos en el torneo, ya estaba cumplido. Pero ellos no querían conformarse con lo hecho. Por eso, salieron a buscar la final olímpica frente a Alemania, el mismo equipo que le había dejado un sabor amargo en la fase de grupos. Pero -esta vez- no hubo lugar para las frustraciones. El seleccionado nacional mostró una superioridad desde el primer minuto, y estableció un 5 a 2 que lo depositó en el día más deseado.

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El jueves 18 de agosto de 2016 quedará escrito en las páginas doradas de la historia del hockey sobre césped argentino. Porque Los Leones estamparon para siempre un 4 a 2 en el marcador, y alcanzaron la gloria. Abrazos, lágrimas de emoción, risas incontenibles. El podio, la medalla de oro en el cuello y la bandera argentina en lo más alto, al ritmo del “Coronados de gloria vivamos, o juremos con gloria morir”.

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